Investigación

Investigación

Debo admitir que me sentía avergonzado por mi falta de conocimiento acerca de las orugas y las mariposas. Para poder satisfacer mi falta de conocimiento y ayudar a Odius H., fui a la biblioteca.

Lepidoptera

Las mariposas son insectos y los insectos son, por mucho, el grupo más grande de organismos en el planeta Tierra, con más de 700,000 especies identificadas. Todavía quedan muchos más por descubrir, principalmente en las regiones tropicales. Los insectos se dividen en cuatro grupos principales. Uno de ellos es Lepidoptera, que significa “alas escamosas”, en el cual se incluyen las mariposas y las alevillas. Las alas, los cuerpos y las patas de las mariposas y las alevillas están cubiertas con escamas a manera de polvo y por esto lo del nombre Lepidoptera. A diferencia de las alevillas, las mariposas tienen colores brillantes e impactantes y están activas durante el día. Las características más distintivas de las mariposas son sus antenas y la manera en que levantan sus alas al descansar. Aproximadamente 120,000 especies conocidas de mariposas se encuentran en todas partes de la Tierra.

Las cuatro caras de la lepidoptera

La mayoría de los insectos tiene un ciclo de vida complicado y las lepidopteras no son la excepción. Las mariposas tienen cuatro etapas básicas. Los científicos llaman esto su ciclo de vida.

1. Huevo
Para comenzar, el varón fertiliza el huevo dentro del cuerpo de la hembra. El huevo está protegido por un caparazón. La hembra deposita los huevos en las hojas de una planta específica, pegándolos con una pega. Es muy importante seleccionar correctamente la planta. Puede ser la diferencia entre la vida o la muerte para la mariposa.

2. Larva/Oruga
El huevo produce una larva. La oruga es esta etapa larval de una mariposa. Las orugas no tienen alas y se parecen a los gusanos. Viven para comer y así poder crecer. Para lograr esto, tienen unas mandíbulas fuertes para masticar el alimento y cuerpos largos para asistir en la digestión. También, producen hilos de seda que le ayudan a “pegarse” a la parte inferior de las hojas. Para escaparse de sus depredadores, las orugas producen un hilo para tirarse al vacío y colgarse hasta que pase el peligro. Las orugas tienen tres pares de patas “reales” - patas que parecen patas – y varias patas que parecen tocones y que les ayudan a adherirse a las superficies.

3. Crisálida
Durante la etapa de la crisálida, la oruga se convierte en mariposa. Las nuevas formas se protegen dentro de unas cápsulas llamadas crisálidas. Aun así, las crisálidas están indefensas ante los depredadores, que son animales que pudieran apresarlas como alimento. 
Algunos expertos le llaman, a esta etapa del ciclo de vida, la del “descanso”, ¡aunque se trata de todo menos de descanso! Primero, unos químicos especiales destrozan el cuerpo de la oruga y luego las partes del cuerpo se transforman en una mariposa adulta. Este proceso se llama metamorfosis y puede tomar de una semana hasta un mes o más. Cuando la mariposa se desarrolla completamente, se abre la cápsula y emerge el adulto, que cuelga de la cápsula y expande sus alas para dejarlas secar. Luego alza vuelo.

4. Mariposa
Solamente la mariposa adulta puede volar y reproducirse. El adulto tiene tres partes principales. La cabeza contiene los órganos para poder ver, escuchar/oler y comer. El tórax contiene músculos y otras partes internas del cuerpo. El abdomen controla la digestión de alimento y la reproducción.

Supervivencia

Cada etapa del ciclo de vida tiene sus riesgos y los huevos de mariposa tienen poca probabilidad de convertirse en adultos. Pudiese ser que no hubiese suficientes plantas huéspedes. Los huevos tal vez no obtuviesen suficiente humedad, como durante una sequía. Las crisálidas pudiesen sucumbir. Las formas de vida fatales, que viven dentro de las  orugas, pudiesen matar las orugas. Las aves pudiesen abalanzarse y almorzar las mariposas. 

El mayor enemigo de Odius H. era la mosca tachinida, que vive de un animal  huésped y eventualmente lo mata. Esto es lo que sucede: las moscas ponen huevos, sobre las orugas o sobre las hojas. Una vez dentro del huésped, cada huevo se convierte en un gusano, que es la etapa larval de una mosca. Recordemos que la mosca es también un insecto, con las etapas de vida correspondientes a un insecto. El gusano se alimenta de la parte interior de la oruga, hasta que esté listo para comenzar la etapa de crisálida. Luego, agujerea la pared del cuerpo de la oruga y se convierte en una crisálida en la tierra. Este proceso resulta en la muerte del huésped.

Ninfálidas

Odius H. no soñaba en convertirse en una ninfa. Él soñaba con convertirse en una ninfálida y así fue. Las ninfálidas son un gran grupo de mariposas que tienen ciertas características en común, viven a través del mundo e incluye mariposas populares, tales como las monarcas, las cebras y las vanesas de los cardos.

Historis odius

  • Vive en los bosques tropicales que se extienden desde el sur de Estados Unidos hasta Argentina. La especie fue descubierta en 1775 por un hombre llamado Fabricius.
  • Su apodo en inglés es “stinky leaf wings butterfly” y en español, su nombre común es “pescadito”. Si algo molesta su cápsula, se menea como un pez fuera del agua.
  • Esta oruga solamente consume una planta: el yagrumo hembra.
  • Bajo condiciones óptimas, las mariposas adultas pueden vivir hasta seis meses o más, lo cual se considera un tiempo largo para un insecto. Desafortunadamente, las condiciones en El Yunque no son óptimas.
  • La mariposa es una voladora extraordinaria y puede volar a altas velocidades por mucho tiempo.
  • Las moscas son la amenaza principal a su vida. (Véase la sección, Supervivencia.) Aunque los lagartijos comen orugas, no parece que se coman esta especie, tal vez por sus espinas.